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NASA 的 Cassini 土星探测任务即将来到尾声,将在最后时刻再搏一波资料

NASA 的 Cassini 土星探测任务即将来到尾声,将在最后时刻再搏一波资料

NASA 在 1997 年发射,2004 年抵达土星的 Cassini 探测器,是 NASA 在「经费拮据」前的最后一个「高成本大制作」长程探测器,总花费达 32.6 亿美元,差不多是 Curiosity 的两倍。但在两度延长任务后,Cassini 已经在土星附近努力工作了 12 年之久,应该可以说是完全值回票价了吧!和它最后说再见之前,NASA 的科学家们准备利用最后一点剩余的燃料,再来搏一波「大的」,进行一些原本认定风险太高的科研。

主要的部份,是 Cassini 将降低轨道,在 11 月 30 日到明年 4 月 22 日间,以七天一次为周期,擦过土星环边缘达 20 次之多。如此近距离的观测预计将可让我们对土星环的组成,和环上一些奇特波动的成因有更进一步的了解。或许,还可以顺便发现一些夹在环间的小卫星呢。在这 20 圈完成后,Cassini 将一边对土星大气采样,一边进一步降低轨道,预计最后会在九月附近落进土星大气中焚毁。之所以为 Cassini 选择这样的结局,一方面是这么近距离地探测土星的机会难得,二方面也是怕 Cassini 失效后,会有朝一日不小心撞上土星的某颗卫星,造成生化污染。

从 Cassini 1997 年 10 月 15 日发射算起,差不多刚好是 20 年的时间。不知道 Cassini 结束后,还要多久才能有下一个探测土星的大计划呢?木星好歹还有 Juno 呢。

来源: NASA JPL

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